7 Paisajes de otro planeta en Death Valley

El Valle de la Muerte, uno de los desiertos más solitarios y aislados de norteamérica, intimida con sólo pronunciar su nombre. Y no es para menos. En verano, esta maravilla natural de múltiples y variados paisajes es lo más parecido al infierno en la tierra… 

El Death Vally National Park o Parque Nacional del Valle de la Muerte es uno de los desiertos más solitarios y aislados de Norteamérica. Una maravilla natural de múltiples y variados paisajes que, sin duda, merece una visita, aún en verano, cuando la condiciones meteorológicas son extremadamente duras.

Se encuentra en el suroeste de California, a unos 180 km de las Vegas, y a unos 350 de Los Angeles y está formado por dos valles, el Valle de la Muerte y la Cordillera del Panamint.

Con menos de 150 mm de precipitaciones al año, Death Valley posee un clima desértico.

La barrera que forman las cinco cadenas montañosas que lo separan del Océano Pacífico secan por completo las entradas de aire oceánico, portador de humedad: las nubes vierten toda la lluvia sobre las cimas y el aire se va secando a medida que sigue su camino en dirección este. Este fenómeno explica el bloqueo de las precipitaciones que llegan del oeste y, en consecuencia, el calor y la extrema aridez del terreno.   

A pesar del calor y la sequía constante, en Death Valley sobrevive una gran cantidad de vida: pinos, árboles de Josué, flores silvestres que crecen tras las raras tormentas, pájaros, reptiles, anfibios, peces diminutos que encuentran refugio en los exuberantes oasis,… o animales más grandes como coyotes, zorros, linces o pumas,… todos ellos forman parte de la flora y la fauna del Parque.

El Valle de la Muerte es el lugar más seco y caluroso del país que, además, tiene en Badwater Basin, el punto más bajo de América del Norte. En contraste, allí mismo y con 3.368 m, Telescope Peak es el pico más alto del Parque Nacional (que se cubre de nieve en invierno) seguido muy de lejos por Dante´s View con 1.668 m.  

Death-Valley . El Valle de la Muerte

El Valle de la Muerte obtuvo la categoría de Reserva de la Biosfera en 1984 y la calificación de Parque Nacional en 1994, conviertiéndolo en el más grande de EE.UU fuera de Alaska, con 13.850 km² y casi 1.600 km de caminos que dan acceso a lugar muy remotos y absolutamente fascinantes.

«Adiós, valle de la muerte» 

La sabiduría popular cuenta, que en 1849, un grupo de exploradores atraídos por la fiebre del oro, se perdieron por el valle. Incapaces de dar con la salida, pasaron por grandes penurias hasta que, por fin, encontraron la salida. Parece que una miembro del grupo se despidió de aquel infierno con un eterno «adiós, valle de la muerte».  De ahí su descorazonador nombre. 

En tiempos de la fiebre del oro (alrededor de 1849) se abrieron muchas minas para obtener oro, plata y bórax, con la consecuente aparición de ciudades mineras como Panamint City (2.000 hab) o Rhyolite (12.000 hab), el poblado más grande de Death Valley. En 1910 ya no quedaba nada, sólo pueblos abandonados y minas abiertas sin explotación. 

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¿CUAL ES LA MEJOR ÉPOCA PARA VISITAR EL VALLE DE LA MUERTE?

¿Tiene mucho sentido visitar uno de los lugares más calurosos del planeta en pleno verano? Sobre el papel, la mejor época para visitar un entorno tan hostil debería ser aquella en la que las temperaturas son más suaves, pero aunque cueste creerlo, esta parte insólita del desierto de Mojave, donde se alcanzan temperaturas que superan los 50°C en verano ( los 56,7°C registrados en 1913 siguen liderando con holgura el ránking de temperaturas extremas mundiales… ), atrae a numerosos turistas y excursionistas que obtienen un extraño placer en el hecho de freírse!

Como un huevo en el capó de un coche.

Si eres de esos, no te olvides de llevar protección solar, de beber mucha agua (incluso cuando no tengas sed) y de tener cuidado de no abusar de las caminatas. 

Otra ventaja estival es la de visitar el parque en un ambiente relajado… Casi de intimidad. 

El invierno tiene la ventaja de que las temperaturas son más agradables… Por contra, los días son demasiado cortos para abarcar un parque tan grande, sobre todo si quieres hacer senderismo. 

La primavera y el otoño son buenas estaciones para visitar el Valle de la muerte, quizás las mejores para entretenerse en los miradores y recorrer algún sendero sin tanto agobio. Aún así, nadie te va salvar de los 30-35°C.

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LLEGANDO A DEATH VALLEY

Viniendo desde Las Vegas por la Estatal NV-160 E, Death Valley Junction aparece de la nada, en mitad del desierto, tras 50 km en coche desde el pueblo más cercano, Pahrump, en la frontera de California con Nevada.

En Death Valley Junction, el edificio que destaca entre todos los demás es el AMARGOSA HOTEL, fundado a principio de los años 20 por una compañía minera que estuvo explotando los yacimientos de la zona durante toda la década.

Durante esos años, el pueblo prosperó. Tras el cierre de la mina en los años 30, el pueblo se hundió en una somnolienta decadencia hasta que, en 1967, una bailarina que estaba de paso por la zona, Marta Becket, se enamoró del lugar y alquiló el Corkhill Hall, el espacio que los trabajadores de la mina había utilizado como salón de baile y sala de fiestas para transformarlo en un teatro, el Amargosa Opera House (una operación, sin duda, arriesgada, la de llevar la alta cultura, el ballet, al medio del desierto).

Hoy en día, con Marta Becket ya retirada, el Amargosa Hotel es un espacio decadente y encantador abarrotado de elementos decorativos y recuerdos de la vida de esta bailarina que ha pasado más de cuatro décadas en este oasis en mitad del desierto.

En la actualidad, el hotel, del que se afirma que está encantado, sobrevive como un destino popular entre los amantes de lo sobrenatural y turistas en busca de nuevas experiencias.

Antes de lanzarte a recorrer estas tierras, asegúrate de llevar el depósito lleno de combustible y agua suficiente para ir bebiendo durante toda la jornada, asumiendo que vas a tener que andar unos mínimos.

Dust Devil
Un film de Poppy Walker

RECORRER DEATH VALLEY

Para empezar, hay que dejar el miedo en el hotel. Es cierto que puede llegar a ser intimidante pero siguiendo las recomendaciones del parque no hay por qué tener problemas. O eso, o tener un poco de sentido común. Con eso bastará.

Dicho esto, para recorrer el Valle de la Muerte desde Death Valley Junction se coge la US-190 hasta la entrada, donde no te esperará ningún ranger para pedirte el Pase Anual o el pago de la entrada. A diferencia de los otros Parques Nacionales, aquí sólo encontrarás una máquina expendedora y una caseta con mapas y la información necesaria para recorrer el parque de forma responsable.  En este sentido confían en la buena voluntad de la gente para abonar los 30$ de entrada de aquellos que no tengan el pase anual. Aún así, los rangers te pueden pedir la entrada y multarte si no la tienes. 

Lo primero que tienes que hacer es atender a las muy básicas advertencias de seguridad, como la recomendación de no abandonar el coche en caso de avería. Hay que tumbarse bajo su sombra y esperar a que pase alguien o, de lo contrario, en pocas horas podrías estar muerto.

Unas amenazas poco creíbles hasta que bajas del coche y empiezas a respirar fuego. 

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Para un viaje como este lo mejor es contratar un seguro de viaje que, además de cubrir las eventualidades propias del desplazamiento, tenga muy buena cobertura médica. En este sentido, nosotros siempre hemos viajado con MONDO, con los que, no sólo nunca hemos tenido ningún problema, sino que ante imprevistos tipo COVID-19, se han comprometido con el cliente, aún perdiendo dinero. Doy fe. 

La atención médica en EE.UU es muy cara, así que no te la juegues por lo poco que cuesta un buen seguro médico.

Furnace Creek Visitors Center 

En el Valle de la Muerte, el centro de visitantes está situado en Furnace Creek, una especie de Oasis en medio de la nada. Aquí puedes abonar la tarifa del parque, comprar el Annual Pass, bebida fresca, sándwiches, hablar con los rangers del parque, ver las exhibiciones en el «museo» o ver un documental de 20m muy interesante sobre Death Valley. Hay que entrar ¡aunque sólo sea por el aire acondicionado!…

Para LLEGAR A FURNACE CREEK  desde Death Valley Junction, hay que tomar la CA-190 y seguir la carretera durante 49 km. Desde Si vienes de Zabriskie Point sólo tendrás que conducir 7 km por la CA-190.

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Furnace Creek, un oasis en el Valle de la Muerte

Aunque algunos meteorólogos cuestionan la precisión de la medición de temperatura de 1913, Furnace Creek ostenta el récord de la temperatura más alta registrada jamás en el mundo, los 56,7 ° C  alcanzados el 10 de julio de ese mismo año. 

El parque se recorre perfectamente en coche en un día y los puntos más interesantes tienen su aparcamiento cerquita para que nadie se canse demasiado ni se asfixie de calor. En el Valle de la Muerte no te faltarán sitios para recorrer a pie y para hacer un gran reportaje fotográfico. Estos son algunos de los que no te puedes perder:

SIETE PAISAJES DE OTRO PLANETA EN DEATH VALLEY

Dante´s Peak 

Siguiendo una ruta natural en coche, el primer punto importante para visitar es DANTE´S VIEW, el mirador principal del Valle de la muerte, que está situado a 1.668 metros.

A esta altura se obtienen unas vistas espectaculares del sur del valle. 

Dante’s View Trail , que parte desde la terraza del aparcamiento, es un sendero corto (1.6 kilómetro de ida y vuelta) que asciende hasta la cima de Dante´s Peak, donde se observa una panorámica muy especial de salinas, dunas de arena y varias cadenas montañosas que se desvanecen en la distancia debido a la siempre presente neblina de calor.

En vertical, Dante´s View está relativamente cerca de Badwater Basin, el punto más bajo de América del Norte. Las pequeñas manchas oscuras que vienen y van a través de la salina son personas. Eso te dará una perspectiva auténtica de la inmensidad de Death Valley.  

Al otro lado del valle se eleva Telescope Peak (3.368m), el punto más alto del parque, puro contraste con los 86 metros por debajo del nivel del mar de Badwater.  Bajo la luz de primera hora de la mañana de un día despejado, las vistas son impresionantes en todas direcciones. Incluso se puede ver el Mount Whitney (4.421m), cumbre de los Estados Unidos contiguos, que se encuentra sólo a 120 km hacia el oeste.

En Dante´s Peak es posible ver los puntos más alto y más bajo de los Estados Unidos contiguos desde un solo lugar. Y es que apenas 200 km por carretera separan los 4.421 metros del Monte Whitney de los 86 metros por debajo del nivel del mar de Badwater Basin.

Para LLEGAR A DANTE´S VIEW desde Death Valley Junction, hay que coger la CA-190 hasta la estación de pago (29 km). Justo después toma el desvío hacia Dante´s View. Después de 21 km habrás llegado.  

Death Valley

Las salinas de Badwater Basin desde Dante´s Peak

Aquí, la elevación y el viento hacen que las temperaturas se suavicen bastante respecto a los demás puntos de interés, incluso se recomienda llevar algo de abrigo fuera de los meses de verano.

Mapa del Valle de la Muerte

Mapa del Valle de la Muerte

Zabriskie Point

El paisaje erosionado de Zabriskie Point es uno de los enclaves más fotografiados del Valle de la Muerte. Su ubicación elevada ofrece la mejor plataforma para contemplar un paisaje plagado de montículos de tonos amarillos y marrones moldeados por la poderosa fuerza del agua. 

Zabriskie Point, que debe su nombre a Christian Zabriskie, una figura prominente en el apogeo de la Pacific Coast Borax Company, es especialmente hermoso durante el amanecer o el crepúsculo.

Más allá de los montículos, las vistas de las salinas que cubren el suelo del Valle de la Muerte, siempre custodiadas por las Montañas Panamint elevándose por encima, son visibles desde aquí.

Otro de puntos más característicos de Zabriskie Point es Mainly Beacon. Este pico sobresaliente se eleva a una altura de 251 m y lleva el nombre de uno de los primeros 49ers (pioneros de la fiebre del oro) en visitar el área.  

Manly Beacon - Zabriskie Point

En el centro de la imagen, el Mainly Beacon

Además, Zabriskie Point ha servido como localización de películas de culto y de míticas portadas de discos. En el largometraje de Michelangelo Antonioni del mismo nombre, sus escarpados y amarillentos cañones acogen la espectacular y, en su momento, escandalosa orgía del último tramo del film, cuya banda sonora la firma Pink Floyd. Los mismos cañones, pero esta vez en un cuidado blanco y negro aparecen en la portada del emblemático disco de U2 The Joshua Tree.

Para LLEGAR A ZABRISKIE POINT desde Death Valley Junction, hay que tomar la CA-190 y seguir la carretera durante 41 km. Desde Dante´s View tienes que volver por donde has venido hasta la CA-190. En el cruce, sigue en dirección Furnace Creek y en 11 km habrás llegado al área de estacionamiento. Desde aquí hay que superar una pequeña colina de 400 m para alcanzar el mirador.   

Zabriskie Point
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Zabriskie Point Death Valley

Si estás interesado en hacer una caminata entre estas tierras baldías, desde el estacionamiento de Zabriskie Point puedes tomar el moderado Badlands Loop, cuyo recorrido en bucle serpentea a través de coloridas elevaciones durante 4.3 km

Golden Canyon Trailhead

Desde Furnace Creek hay que tomar Badwater Rd para alcanzar Badwater Basin, que es otro de los imperdibles del Valle de la Muerte. De camino, a 5 km y a mano izquierda, te topas con el desvío hacia Golden Canyon.  Desde el área de estacionamiento ya puedes hacerte una ligera idea de los secretos del cañón. La increíble tonalidad amarilla de sus imponentes paredes (las que has visto de lejos en Zabriskie Point) invitan a la exploración de este pequeño trail de 3.2 km de ida y vuelta. Si te atreves a trepar y gatear por espacios rocosos puedes hacer 800 metros adicionales hasta las paredes estriadas verticalmente de un anfiteatro natural,  Red Cathedral

Red Cathedral - Death Valley

Red Cathedral, al final del Golden Canyon

Devil´s Golf Course 

Siguiendo por Badwater Road, a 6 km de Golden Canyon, hay un desvío a la derecha para tomar West Side Road, por la que hay que hacer 4 km más hasta llegar a Devil´s Golf Course, una inmensa área de rocas de sal erosionadas por el viento y la lluvia hasta convertirlas en agujas dentadas. Tan duras que «sólo el diablo podría jugar al golf en ellas». Si escuchas con atención, podrás oír el desconcertante sonido de, literalmente, miles de millones de pequeños cristales de sal que se rompen a medida que se expanden y contraen con el calor.

Devil´s Golf Course

Una gran salina en el suelo del Valle de la Muerte

Natural Bridge Trail

Volviendo de nuevo a Badwater Road, e ignorando el desvío a la izquierda hacia Artist Drive (ya explicaremos por qué más adelante…), toma a tu izquierda, después de 12 km desde que has vuelto a coger esta carretera, Natural Bridge Road. En seguida llegas al estacionamiento del Natural Bridge Trail, una pequeña caminata de unos 3 km entre cañones que te dirigen hasta un espectacular puente natural de 15 metros de altura.

Natural-Bridge

Formaciones de roca roja en un estrecho cañón fluvial

Badwater Basin 

Y, ahora sí, poco a poco, el paisaje lunar se va imponiendo a la vez que el termómetro del coche empieza a subir, llegando hasta el pico de 51 grados en Badwater Basin, una cuenca que destaca por ser un punto más bajo de Norteamérica y uno de los lugares más calientes del planeta.

Y es que con sus 86 metros por debajo del nivel del mar (dos veces la profundidad del Cañón del Colorado), Badwater es la atracción principal del parque. Sus vastas salinas, que cubren más de 500 km cuadrados, configuran un paisaje surrealista. 

Una pequeña charca de agua estancada es alimentada por arroyuelos de las proximidades. Pese a la transparencia, casi inocente, de esas aguas, la acumulación de sales la convierten en no potable. Aún así, a pesar de la alta salinidad del agua, algunos organismos sobreviven, como algunas plantas tolerantes a la sal, insectos acuáticos o el autóctono caracol de Badwater.

Death-Valley-Badwater-Basin

Por aquí cuentan que Badwater se ganó su nombre cuando, en tiempos de la fiebre del oro,  una mula se negó a beber de un abrevadero alimentado por agua de la charca. Y es que el agua de aquí tiene un exceso de sal que la hace imbebible. 

Badwater Basin fue una vez un gran lago interior que se evaporó miles de años antes de la llegada de los buscadores de oro que sugirieron el nombre (los de la mula).  Al secarse provocó la acumulación de sedimentos y depósitos de sal.

Se puede acceder perfectamente tanto a la piscina como al pequeño paseo que recorre la salina desde el estacionamiento de Badwater Road. Desde aquí, asegúrate de mirar hacia el acantilado más cercano, donde  verás (86 metros más arriba) un pequeño letrero en madera que indica el nivel del mar.

Tómate un momento también para distinguir el Telescope Peak ( 3.368 m) en la cordillera Panamint, que se encuentra a un poco más de 3 km por encima tuyo. En pocos lugares en el mundo se puede ver un relieve vertical tan espectacular a una distancia tan corta.

Para LLEGAR A BADWATER BASIN desde el Centro de Visitantes sólo hay que tomar Badwater Rd hasta el final, a 25 km,  atravesando los desvíos hacia Golden Canyon, Devil´s Golf Course, Natural Bridge y Artist´s Drive. 

Artist Drive 

De vuelta al Centro de Visitantes por Badwater Road, a 13 km aproximadamente del aparcamiento que acabas de dejar, está el desvío hacia Artist´s Drive, una carretera panorámica de unos 14 kilómetros que discurre entre las Montañas Negras y que incluye una parada en Artist’s Palette, un espectacular mosaico de tonalidades moradas, verdes, rojas y amarillas enclavado en una colina.

Esta curiosa paleta de colores es una consecuencia de la oxidación de los diferentes metales en la tierra.

Artist Drive es una carretera de un solo sentido que es mejor coger de vuelta de Badwater. De ida, el bucle que realiza su trazado te devuelve a Badwater Road, pero unos quilómetros más atrás, con lo cual, deberás volver a recorrer un tramo que ya habías hecho. De vuelta, en cambio, tomas el desvío, haces el bucle de Artist Drive y, cuando vuelves de nuevo a la carretera, continuas tu ruta en la misma dirección. 

Artists-Palette

Una señal indica un pequeño aparcamiento para poder dejar el coche y visitar la zona tranquilamente.

Información práctica
  • El Parque Nacional del Valle de la Muerte recibe alrededor del millón de visitantes cada año.
  • Está abierto las 24 horas del día, los 365 días del año. 
  • No se permiten mascotas en ninguno de los senderos del Parque Nacional, incluso si se transportan. No hace falta decir que tampoco hay que dejar al animal en el vehículo. Habla con un guardabosques para saber los caminos habilitados donde puedes pasear a tu mascota.
  • Death Valley National Park es  administrado por el Servicio de Parques Nacionales, por lo que la entrada es gratuita si se dispone del PASE ANUAL PARA PARQUES NACIONALES AMERICA THE BEAUTIFUL. Entrada para turismos : 30$ (2019). Para vehículos particulares y sus pasajeros. Es válido para una semana. Entrada para motocicletas : 25$ (2019). Para motocicletas privadas y sus pasajeros. Entrada individual :  15$ (2019) por persona. Válido para una persona cuando entra a pie, en bicicleta, o como integrante de un grupo no comercial. Los menores de 16 años  no pagan  entrada. 
  • Asegúrate de tener el tanque de gasolina cargado mucho antes de llegar, ya no al Valle de la Muerte, sino a los alrededores. El combustible se paga a precio de oro. 
  • En el Parque no hay mucha cobertura, así que descárgate todos los mapas o lo que necesites antes de entrar. 
  • Lleva algo de comida y, sobre todo, agua. Y en verano, que esté bien fría. 
  • Si no eres de los que te gusta sentir el calor abrasador en tu cuerpo, madruga para evitar en la medida de lo posible las sofocantes horas centrales del día. En verano, intenta evitar el senderismo en zonas de baja elevación. Las montañas son más frescas en esas fechas. Si lo haces, evita la deshidratación llevando un extra de agua.
  • Cuidado con la fauna del parque. Vigila dónde pones tus manos o tus pies. En cualquier sitio pueden aparecer serpientes de cascabel, escorpiones o viudas negras. 
  • Atención a la lluvia o, como dicen allí, a las flash floods o inundaciones repentinas. En caso de lluvia o previsión de ella, evita los cañones. Si vas conduciendo, alerta con las caídas de agua sobre la carretera.  
  • Más allá de deshidrataciones, calor extremo, serpientes venenosas,… la causa más común de muerte en el parque es la causada por los accidentes de coche. Las carreteras son muy seguras, pero cualquier despiste o imprudencia puede acabar con tu coche en la cuneta. Ve con cuidado. 

Además de los que hemos visto, en el Valle de la Muerte no te faltarán otros sitios atractivos para recorrer. Lugares como las Mesquite Flat Sand Dunes, unas hermosas dunas que se cubren de un sensual tono ocre al atardecer, el area de Devil´s Corn Field, donde crecen unas plantas raras que no son, precisamente, bonitas,  el escénico Ubehebe Crater, las siniestras ruinas del Barker Ranch, antiguo hogar de la familia de Charles Manson o  el pueblo fantasma de Rhyolite son algunos puntos de interés adicionales que no hemos visitado pero que aspiramos a hacerlo más pronto que tarde… Seguro que hay muchos más.

¿Te ha gustado lo que has leído? ¿Tu también has estado en Death Valley? ¿Tienes alguna historia que contarnos?… En Carreteras Infinitas valoramos mucho tu opinión y estamos abiertos a comentarios y sugerencias, así que para cualquier cosa, escríbenos un comentario. 

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Xavi, CARRETERAS INFINITAS

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