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CARRETERAS INFINITAS

LA RUTA 66 EN CALIFORNIA : de NEEDLES a BARSTOW, 240 Km

El tramo de la Ruta 66 que une Needles con Barstow comprende quilómetros y quilómetros de árida y desolada carretera en la que no se ve ni un alma y en la que apenas hay servicios. Pero explorar estas tierras inhóspitas puede llegar a ser una experiencia gratificante. Y es que hay algo de emocionante en encontrar los restos de un pueblo abandonado o de un antiguo negocio al borde de la carretera.
1 Nov, 2022
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LA RUTA 66 EN CALIFORNIA : de NEEDLES a BARSTOW, 240 Km

por | Nov 1, 2022 | RUTA 66, CALIFORNIA

El abrasador Valle de Mojave se extiende a ambos lados del río Colorado, que hace de frontera natural entre California y Arizona.

En la orilla occidental del río, se situa Needles (1883), la puerta de entrada al estado dorado, cuyo clima desértico es todo un desafío para sus poco menos de 5.000 habitantes (2020).  Y es que con tan sólo 23 días de lluvia al año, aquí se observan algunos de los registros de temperatura más elevados de toda la nación.

 El tramo de la Ruta 66 que une Needles con Barstow comprende quilómetros y quilómetros de árida y desolada carretera en la que no se ve ni un alma y en la que apenas hay servicios. Sólo varios pueblos abandonados y algunas reliquias en ruinas.

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ENTRADA AL ESTADO DE CALIFORNIA : NEEDLES

Históricamente, estas tierras han sido el hogar de los indios Mojave, que vivían aquí mucho antes de que existiera Needles. Y aunque todavía hay una comunidad nativa relativamente grande, no son, ni mucho menos, mayoría.

Cuando el ferrocarril llegó al río Colorado en 1883, la ciudad fue fundada como Needles (literalmente, agujas), por los afilados picos que había en el extremo sur del valle. La estación original, de madera, fue destruida por un incendio y fue sustituida, en 1908, por el el hotel estación El Garces Harvey House, cuya belleza lo convirtió en un lugar muy popular para los viajeros que recorrían la National Old Trail (más adelante, Ruta 66). 

EL GARCES (cuyo nombre reconoce al padre Francisco Garcés, un misionero que recorrió la zona en 1776) formaba parte de la cadena de hoteles y restaurantes de Fred Harvey,  que se extendía a lo largo de la línea del ferrocarril de Santa Fe ofreciendo comidas y alojamiento de la más alta calidad.

La disminución de la popularidad del ferrocarril en favor del automóvil afectó a muchas Harvey Houses en todo el oeste de Estados Unidos. Los viajes en coche eran accesibles para personas que podían permitirse viajar pero no cenar o pernoctar en un lugar tan lujoso como este. Finalmente El Garces cerró en el otoño de 1949.

En 2002, se agregó al Registro Nacional de Lugares Históricos y en 2007 comenzó su restauración. El plan original para abrir un hotel-restaurante de lujo se abandonó en 2009, sin embargo, la rehabilitación de las instalaciones continuó. Hoy en día, el edificio funciona como un centro comunitario para eventos locales, con espacio disponible para arrendar a empresas o comercios.

 Hotel El Garces, 950 Front St, Needles

Al terminarse la Carretera Madre, miles de personas que huían del Dust bowl viajaron hasta California por necesidad, y más adelante, oleadas de turistas lo hicieron simplemente por placer. Para satisfacer las necesidades de unos y otros surgieron todo tipo de estaciones de servicio, moteles, cafeterías y restaurantes, algunos de los cuales pueden verse todavía

Needles, cuya carretera pasaba, precisamente por su calle principal, no fue ajena a tales oportunidades de negocio pero, a diferencia de otras ciudades, cuando la interestatal amenazó con rodear la ciudad, condenándola a una muerte lenta pero segura, sus ciudadanos se opusieron, por lo que consiguieron que, finalmente, esta atravesara el pueblo.  

Así, hoy en día todavía se puede disfrutar de al menos 15 quilómetros intactos de la vieja Ruta, donde se pueden conservan algunos iconos de la época, como el Motel Route 66, el motel Palm, que ahora permanece cerrado bajo el nombre de Old Trails Inn, el antiguo hotel El Garces Fred Harvey o el Historic Needles Theatre.  

Welcome-wagon-Needles-California

El Welcome Wagon está ubicado en la misma Ruta 66.

A su entrada a la ciudad, la Ruta 66 se convierte en Broadway St, su calle principal, donde aparecen dos de los mayores reclamos para el viajero: el 66 MOTEL, que permanece cerrado al público en general y cuyo histórico letrero de neón todavía luce en buen estado después de una exhaustiva reparación, y el WELCOME WAGON, un antiguo vehículo de transporte de bórax (un tipo de sal) excavado en el Valle de la Muerte en la década de 1880 que se reconstruyó y que, desde 2009 da la bienvenida a los viajeros que entran a este pueblo desértico por la Ruta 66. 

Wagon Wheel Restaurant, en Needles. Un buen lugar para hacer una parada para comer. 

El Rancho Motel Needles

Originalmente, el Wagon formó parte de la decoración del, ahora desaparecido, Rancho Motel. Foto: Rancho Motel, alrededor de la década de 1940. University of Nevada, Las Vegas University Libraries.  https://d.library.unlv.edu/

Saliendo de Needles por la I-40, hay que tomar la US-95 Norte para continuar el viaje por Goffs Road que es como se llama la Ruta 66 a estas alturas. A partir de aquí la carretera discurre por un largo tramo desolado a través de las áridas llanuras del desierto.

Desde Goffs, cerca de Needles, hasta Barstow, la National Trails Highway ( Ruta 66 ), se encuentra jalonada de unos cuantos pueblos fantasma, que complacerán sobradamente a los fotógrafos de la decadencia y a los entusiastas de las viejas reliquias. 

PUEBLOS FANTASMA EN EL DESIERTO

En verano, estas alturas, el inhóspito y tórrido clima se vuelve insoportable en muchos sentidos. El desierto muestra toda su crudeza y uno no puede dejar de imaginar lo duro que debía haber sido cruzar este tramo de carretera durante los años del Dust Bowl.  No hay mucho que ver más allá de algunos pequeños y remotos vestigios del pasado en medio de la nada.  Apenas hay nada abierto. Ni restaurantes, ni moteles, ni pintorescas tiendas de curiosidades. Tampoco gasolineras. Ni siquiera gente.

El primer punto de interés es GOFFS un antiguo pueblo ferroviario que, según informa el curioso letrero de madera de la entrada, tiene 23 habitantes, un dato que parece exagerado si uno echa un vistazo por los alrededores. El pueblo posee alguna atracción interesante, como una antigua General Store y una escuela de 1914 que se ha restaurado para albergar un museo. El resto es una extensión solitaria de terreno con restos de la antigua industria minera.

Siguiendo la carretera se pasa por lo en su día fue FENNER, de la que sólo quedan algunos viejos coches abandonados y alguna edificación que todavía se mantiene en pie. Como curiosidad, allá por donde la 66 se cruza con la I-40, un alma aventurera ha abierto una gasolinera/cafetería.

Más adelante se llega a ESSEX, donde se puede ver una rústica oficina de correos y los restos de una antigua gasolinera. Poco más.

Siguiendo por la carretera, se alcanzan los antiguos pueblos de CHAMBLESS, AMBOY y LUDLOW.

Lo más destacable de CHAMBLESS es el cartel de la entrada al Roadrunner´s Restaurant, una imagen popular en antiguas postales de la Ruta 66. 

En su día, AMBOY acogió un aeropuerto, una iglesia ( de los que no queda ni rastro ) y un Cafe-Motel, cuyo cartel es uno de los más fotografiados de la Ruta 66. Ahora, el pueblo perdura como otro de los pueblos fantasma en este desolado tramo de carretera. 

Toda la ciudad de Amboy, incluido el Roy´s Motel & Cafe, en su mayoría desaparecido, es propiedad y está bajo la administración del filántropo Albert Okura  ( también es propietario del McDonald’s original en San Bernardino, California )

El Roy´s  aparece como una de las ubicaciones reconocibles de Kalifornia (1993), la road movie con aires de thriller en el que participan unos jóvenes Brad Pitt y Juliette Lewis. También tiene su protagonismo en Carretera al infierno (1986).

En las afueras de la ciudad Amboy Crater se eleva 79 metros sobre el desierto. En su momento fue una de las atracciones turísticas de la Ruta 66, pero hoy el cráter permanece silencioso y solitario. Se calcula que su última erupción fue hace alrededor de 500 años. 

Si alguien está tentado de subir, hay un sendero que lleva a la base y, desde ahí, se puede ir ascendiendo hasta coronarlo. Una vez arriba, se puede bajar hasta el centro para ver los restos de lava.

Entre Amboy y Ludlow se pasa por la antigua ciudad de BAGDAD, de la cual no queda absolutamente nada más que un árbol y un pequeño cementerio.

LUDLOW se creó en 1882 como pueblo minero y como parada para proveer de agua a las locomotoras, que por entonces funcionaban a vapor. Cuando la minería decayó, el tren dejó de parar aquí, por lo que el pueblo se abandonó hasta que la Ruta 66 le ofreció una segunda oportunidad. 

Entonces florecieron los negocios para abastecer de servicios a los viajeros, pero al construirse la I-40 el pueblo, como tal, murió definitivamente. 

Hoy se pueden encontrar dos estaciones de servicio, un motel, un Café, y algunos restos de su efímero pasado esparcidos por los alrededores de Main Street, como casas destartaladas, coches oxidados, un antiguo garaje e incluso un cementerio de pioneros.

Otra de las localizaciones de Kalifornia es el antiguo Ludlow Cafe, demolido en 2015, tras años de abandono.

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El Roy´s Motel & Cafe se mantiene en pie desde que abrió en 1938.  Durante los años dorados de la Ruta 66 ofrecía a los viajeros descanso, provisiones, gasolina, buenas hamburguesas e incluso un taller de reparación. La cafetería y la gasolinera se abrieron en 2008 tras años de abandono. El motel ahora está cerrado, aunque hay algún proyecto para rehabilitarlo y abrirlo. Su emblemático letrero de neón es una fotografía obligada para todo aquel que recorra la Ruta por el desierto.

 

amboy-crater

El Amboy´s Crater. A la hora de subir, es aconsejable salir a primera hora de la mañana, con botas adecuadas y agua de sobra. Además hay que tener cuidado con la fauna autóctona, como las serpientes o los escorpiones.

LA CIUDAD DE BAGDAD, EN LOS AÑOS CINCUENTA 

La ciudad de Bagdad nació en 1883 como una pequeña parada de repostaje de carbón y agua para las locomotoras de vapor, que tenían que reponer agua con bastante frecuencia.

Cuando, hacia finales de siglo, se encontró oro en las minas cercanas, Bagdad se convirtió en una importante pueblo minero de casi 600 habitantes, con un hotel de la cadena Harvey House en la estación y una oficina de correos.

Pero con el declive de la industria minera, la fortuna de la ciudad menguó y hacia los años 40 ya sólo quedaban veinte residentes. 

Después de la Segunda Guerra Mundial, los motores diésel reemplazaron a las antiguas locomotoras de vapor, por lo que las paradas para repostar agua ya no eran necesarias.

Cuando la línea de ferrocarril demolió la estación, los negocios de la Ruta 66 mantuvieron parte de la ciudad con vida. El Bagdad Cafe era el único lugar en muchos quilómetros a la redonda con pista de baile y máquina de discos.  La cafetería, que además contaba con una gasolinera y una tienda siguió sirviendo a los viajeros hasta 1973, cuando se abrió la interestatal. 

La película Bagdad Cafe (1987), se inspiró en esta ciudad y en su cafetería, aunque se filmó en el Sidewinder Cafe, en Newberry Springs, 85 km más al oeste. 

Bagdad-Cafe

El Bagdad Cafe original, en una postal de la época.

En 1991 el lugar fue empleado como almacén para un proyecto de gas natural y la ciudad fue totalmente barrida del mapa.

Las únicas evidencias de que alguna vez la ciudad llegara a existir son un árbol y un pequeño cementerio con 17 tumbas, que podrían pertenecer, en su mayoría, a trabajadores del ferrocarril chinos que sucumbieron a una epidemia de cólera a fines del siglo XIX y principios del XX, aunque realmente nunca se sabrá la verdad sobre quién descansa en el cementerio ya que los registros de los entierros  se quemaron en un incendio.

Que el desierto es un lugar seco es algo obvio, pero como anécdota, Bagdad será recordado por registrar el período de sequía más largo en la historia del país desde julio de 1912 hasta noviembre de 1914.

 

A la derecha, antes de llegar a NEWBERRY SPRINGS, todavía sigue abierto el histórico Bagdad Cafe, escenario en 1987 de la excéntrica comedia del mismo nombre.

EL BAGDAD CAFE

Muchos amantes cinéfilos de la Ruta 66 se aventuran en medio del desierto de Mojave para visitar este diminuto café al borde de la carretera. Y es que es en el Bagdad Cafe donde surge la amistad entre las dos protagonistas de esta hilarante película de culto cuyo reconocible tema principal, Calling You, fue nominado a un Oscar.

La película pasó inadvertida para el publico estadounidense, pero no así para el europeo, que no solamente la recibió muy bien, sino que, con el tiempo ha dado lugar a peregrinaciones de fanáticos que, hasta el día de hoy, vienen a rendirle homenaje, a pesar del calor de julio y agosto ( temporada de vacaciones europea ).

El local no siempre  se llamó así. Hasta que se seleccionó como ubicación para la película y se le dio el nombre del pueblo fantasma situado a 85 km millas al este, el negocio era conocido como Sidewinder Cafe. Tras su éxito, los propietarios decidieron cambiar el nombre a Bagdad Cafe con la esperanza de atraer a los fans de esta incalificable obra cinematográfica, cosa que consiguieron.

No pasará a la historia por su comida, pero aquí se come mejor de lo que uno esperaría de un lugar situado en en medio de ninguna parte.  Vale la pena hacer una parada y echar un vistazo a la decoración interior, que mantiene todo el encanto de la época. Las fotos de autobuses llenos de visitantes recibidos a lo largo de los años cubren las paredes y varios libros de visita que rebosan comentarios ( la mayoría en francés ). Adentro no faltan las hamburguesas, los sándwiches ni los cafés típicos de un restaurante de carretera.

La caravana airstream que se utilizó en el rodaje de la película está abandonada a la izquierda del local, junto a los restos del motel.

Bagdad Cafe, 46548 National Trails Hwy, Newbarry Springs, CA.

Saliendo del Bagdad Cafe la ruta pasa por debajo de la autopista hasta llegar a una señal de stop en Dadgett, desde donde se toma el desvío a la derecha hacia Calico Ghost Town.

Ahora abandonada, DADGETT solía ser una localidad muy activa a principios del s. XX, cuando era el centro de aprovisionamiento del pueblo minero de Calico. 

CALICO GHOST TOWN

Calico-Ghost-Town

Fundada en 1881 gracias a los yacimientos de plata y bórax, Calico vivió su época dorada alrededor de 1887. Entonces contaba con 1.200 habitantes,  se entretenía gracias a sus 22 salones y albergaba su propio barrio chino…, pero cuando las minas se agotaron el pueblo se vació, convirtiéndose en un pueblo fantasma que fue abandonado definitivamente en los años 3o.

En 1950,  el agricultor y empresario Walter Knott lo adquirió para reformarlo por completo y reconvertirlo en lo que es hoy, una especie de parque temático. Y aunque es cierto que, en gran parte, es un montaje turístico, Knott lo restauró sin modificar la distribución ni la arquitectura de los edificios, por lo que tiene su interés para conocer de primera mano lo que fueron y cómo se vivía en las poblaciones mineras del lejano oeste. 

Como cualquier atracción turística, no le faltan tiendas, restaurantes ni entretenimientos a lo largo de su calle principal. Hasta tiende una capilla donde celebrar bodas… Y aunque tiene su encanto, si de lo que hablamos es de originalidad, Calico no es, ni mucho menos, tan auténtico como, por ejemplo, Bodie, también en California.

PEGGY SUE´S 50´s DINER

Muy cerca de Calico hay un restaurante (1954) donde se sirve buena comida y en el que las camareras van vestidas como cuando abrió, en los años 50.

Los actuales dueños, Champ & Peggy Sue Gabler lo compraron en 1981 y lo reabrieron en 1987 manteniendo el estilo de los 50. Y lo han hecho bien ya que acostumbra a estar bastante lleno.

Peggy Sue´s, I-15 & Ghost Town Road, Yermo,CA.

BARSTOW

Como muchos pueblos de la zona, Barstow se fundó en 1880 gracias a la llegada del ferrocarril y hoy es una pequeña ciudad de 25,415 habitantes (2020) que se muestra muy activa en la protección y mantenimiento del legado de la Ruta 66.  Aquí se encuentra, por ejemplo, el Route 66 Mother Road Museum, uno de los principales museos dedicados a la Ruta 66.

La calle principal de Barstow, que coincide con el recorrido original de la Carretera Madre, está llena de diners, pequeños moteles y una serie de murales que representan escenas de la historia de la propia ciudad.

El de la Ruta 66 no es el único museo en Barstow. Aquí hay varios más, como el Mojave River Valley Museum, dedicado a la preservación y promoción del patrimonio científico, histórico y cultural del desierto de Mojave,  el Western America Rail Museum, que comparte la historia del ferrocarril en el suroeste del Pacífico, o  el Desert Discovery Center, donde se encuentra el meteorito Old Woman, el más grande encontrado en California y el segundo más grande de los Estados Unidos.

Barstow es  el hogar de la Base de Logística del Cuerpo de Marines de Barstow y la ciudad más cercana al Centro Nacional de Capacitación de Fort Irwin. 

Puede parecer absurdo pero, para algunos, explorar estas tierras inhóspitas puede llegar a ser una experiencia gratificante. Y es que hay algo de emocionante cuando uno encuentra los restos de un pueblo o de un antiguo negocio al borde de la carretera.

Ahora todo está en silencio, y  los lugares que aún quedan en pie están vacíos, pero hace décadas, la gente vivía, trabajaba y criaba a sus familias en estos lugares, ahora olvidados.

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